Темными сентябрьскими вечерами высоко в небе плывет созвездие Лебедя. Его можно узнать по характерному кресту из пяти звезд, который образует туловище и крылья птицы. Вдоль туловища и шеи небесного лебедя пролегает Млечный Путь — плоскость нашей Галактики. Здесь, помимо россыпей звезд, астрономы находят множество газовых и пылевых туманностей.

Один из подобных объектов — замечательная туманность Кокон, на небе находящаяся неподалеку от Денеба, самой яркой звезды созвездия Лебедя. Кокон или IC 5146 — компактная, яркая и поразительно красивая туманность. Это — облако межзвездного водорода поперечником 15 световых лет, удаленное от Земли на 4000 световых лет. Как и многие газовые туманности, Кокон является космической фабрикой по производству звезд. Внутри туманности находится скопление очень молодых звезд возрастом менее миллиона лет. Фактически, эти звезды — ровесники человека.

В сети Интернет можно найти множество изображений этой туманности, полученные как профессионалами, так и любителями. Однако едва ли найдется снимок, сравнимый по красоте и детальности с широкоугольным фото Леонардо Ораци (Leonardo Orazi), астронома-любителя из Италии.

Туманность Кокон (IC 5146) в созвездии Лебедя. Фото: Leonardo Orazi

Что мы видим на этом снимке? Прежде всего, саму туманность, красновато-розовое свечение которой обязано разогретому водороду. В центре компактного облака находится довольно яркая звезда голубой гигант. Возраст ее составляет всего 100000 лет. Потоки ультрафиолетового излучения именно от этой звезды и заставляют светиться туманность.

Кроме того, справа от космического кокона простирается длинный хвост темной межзвездной пыли. Это — молекулярные облака, поглощающие видимый свет и потому наблюдаемые как черные провалы в небесном своде. Молекулярные облака в «хвосте» Кокона очень холодны и потому сжимаются. Внутри них прямо сейчас зарождаются звезды.

Наконец, фон этого снимка составляет замечательное звездное поле. (На оригинальном изображении оно выглядит поистине монументально!) Мириады звезд — красных, желтых, голубых — подобны крупинкам золотого песка или драгоценной пыли. Все эти звезды принадлежат нашей Галактике, Млечному Пути. Всего же в состав Млечного Пути входит порядка 100 миллиардов звезд. И, конечно, наша Галактика — лишь одна из многих миллиардов галактик во Вселенной. Глядя на это великолепие, трудно поверить, что мы одиноки в этом необъятном мире…