Замечательная планетарная туманность Улитка не раз становилась объектом пристального внимания крупнейших телескопов (в частности, телескопа «Хаббл», который выявил многочисленные подробности в структуре этого объекта). На этот раз свой «взор» на туманность обратил 4,1-метровый телескоп VISTA Европейской южной обсерватории. Установленные в фокусе телескопа специальные приемники, высокочувствительные к инфракрасному излучению, позволили получить великолепное, отличное от других изображение «Улитки».

Туманность Улитка (The Helix Nebula) — одна из ближайших к нам планетарных туманностей. Она расположена в созвездии Водолея на расстоянии около 700 световых лет от Земли. Относительная близость к Земле делает ее одним из ярчайших объектов подобного рода, заметным уже в бинокль. Этот странный объект образовался, когда звезда, похожая на Солнце, находилась на последних стадиях своей жизни. Неспособная удержать свои внешние слои, эта звезда медленно сбрасывала газовые оболочки, становившиеся туманностью, пока не превратилась в белый карлик, крошечную голубую точку, видимую в центре кадра.

туманность Улитка

Инфракрасное изображение туманности Улитка, полученное 4,1-метровым телескопом VISTA Европейской южной обсерватории. Фото: ESO/VISTA/J. Emerson

Как видно на снимке, туманность представляет собой объект сложной структуры, состоящий из пыли, ионизованного вещества и молекулярного газа, которые образуют красивый, похожий на цветок, узор, сияющий под воздействием яростного ультрафиолетового излучения центрального белого карлика. На снимке мы замечаем волокна холодного газа, которые не видны на фотографиях, полученных в оптике.

Главное кольцо Улитки около двух световых лет в поперечнике, что составляет примерно половину расстояния между Солнцем и ближайшей к нему звездой. Однако, вещество туманности простирается вокруг центральной звезды по меньшей мере на четыре световых года. Это особенно ясно видно на полученном инфракрасном снимке: разреженные красные пузыри молекулярного газа можно заметить в нижней и правой верхней частях кадра.

Туманность Улитка в инфракрасных лучах и в оптике. Фото: ESO/VISTA/J. Emerson

Мощная оптика и детекторы телескопа ESO позволили выявить и тонкую структуру колец туманности. Инфракрасное излучение, способное проникать через пыль и горячий ионизованный газ, несет информацию о распределении в пространстве более холодного молекулярного газа. Он концентрируется в виде волокон, которые выходят из центра туманности и делают ее похожей на какой-то небесный фейерверк.

Эти скопления молекулярного водорода, называемые кометными узлами (cometary knots), имеют размер, сравнимый с размером Солнечной системы. Именно то, что молекулярный газ концентрируется в виде узлов, помогает молекулам газа устоять под воздействием высокоэнергетического излучения, которое излучается умирающей звездой; в свою очередь, эти узлы экранируются пылью и ионизованным газом, видимыми на оптических изображениях. Механизм образования кометных узлов пока неясен.

туманность NGC 7293

Кометные узлы в туманности Улитка. Фото: ESO/VISTA/J. Emerson

По материалам ESO.