Уран, седьмая планета Солнечной Системы, была открыта случайно в 1781 году. Автором открытия стал выдающийся английский астроном немецкого происхождения Уильям Гершель. Совершив открытие при помощи довольно скромного телескопа, Гершель в один день вписал свое имя в историю астрономии, а также обеспечил безбедное существование себе и своим близким до конца дней. Король Георг III, которому было посвящено открытие, был сам не чужд астрономии, поэтому немедленно произвел Гершеля в чин Королевского Астронома и выделил средства на постройку обсерватории. Что касается Урана, то планета, названная в честь греческого бога неба, долгое время являлась символом крепнущей науки – впервые с древнейших времен человек при помощи современных приборов расширил границы космоса и Солнечной Системы.

Но вот о самой планете сведения были довольно скудными до самого последнего времени. За два века астрономических наблюдений астрономы буквально по крупицам собирали информацию об этой удаленной планете. И только близкий пролет «Вояджера-2» позволил в деталях исследовать Уран и систему его спутников.

Как известно, проект «Вояджер» изначально предусматривал посещение лишь двух планет – Юпитера и Сатурна. Если «Вояджер-1» после исследования спутника Сатурна, Титана, покинул плоскость эклиптики, то миссию «Вояджера-2» было решено продлить. Совершив гравитационный маневр во время сближения с Сатурном, зонд был направлен к Урану.

Миранда

Спутник Урана Миранда. Фото: NASA

Сближение с Ураном произошло 24 января 1986 года. Это историческое событие значительно обогатило наши знания о далеком и холодном мире. За несколько дней человечество узнало об Уране в несколько раз больше информации, чем накопило за все предыдущее время. Вот лишь несколько фактов, оказавшихся в распоряжении астрономов после встречи «Вояджера-2» с Ураном.

Факт №1. Оказалось, что атмосфера Урана почти не содержит контрастных деталей. Температура вблизи полюсов и экватора почти одинакова и составляет всего лишь 56 К или -217° С. В атмосфере наблюдались ветра и течения со скоростью до 700 км/ч.

Факт №2. Детально изучен состав атмосферы. 15% по объему приходится на гелий, около 2% – на метан, все остальное составляет водород. Облачный слой находится на уровне давления в 1,2 атмосферы.

Факт №3. Был значительно уточнен период вращения Урана, который оказался равным 17 ч 14 мин 24 с.

Факт №4. Исследовано магнитное поле планеты, обнаружено радиоизлучение ночной стороны Урана, а также электролюминисценция дневной стороны.

Факт №5. Впервые получены изображения узких и темных колец Урана. Обнаружены 2 новых слабых кольца.

Факт №6. Открыто 10 новых спутников планеты. До пролета «Вояджера» было известно 6 спутников; космический аппарат увеличил их число до 16. Детальные фотографии Миранды, самого маленького сфероидального спутника Урана диаметром всего в 472 км, показали удивительные ландшафты, указывающие на бурную и сложную геологическую историю. Историю, которую только предстоит понять.

Прощальный снимок Урана, сделанный «Вояджером-2». Фото: NASA