В начале XIX века двойная звезда η (Эта) Киля была тусклой звездой четвертой звездной величины. Однако затем ее блеск стал расти и расти, пока в апреле 1843 года звезда не стала второй по яркости на всем небе, уступая в блеске лишь Сириусу (который, впрочем, почти в тысячу раз ближе к Земле, чем Эта Киля). В последующие годы блеск звезды снова упал; в течение XX века η Киля была совершенно не видна невооруженным глазом.

В настоящее время звезда продолжает менять свою яркость, и хотя ее сейчас можно увидеть в темную ночь не прибегая к оптическим приборам, блеск ее никогда больше не приближался к своему пику в 1843 года.

Эта Киля

η Киля и туманность Гомункул. Фото: изображение получено на основе снимков в видимом и ультрафиолетовом диапазоне спектра с помощью Усовершенствованной Камеры для обзоров. Поле зрения составляет около 30 угловых секунд в поперечнике. © ESA/Hubble & NASA

Бо́льшая из двух звезд в системе η Киля является огромной и нестабильной звездой, которая приближается к концу своей жизни. Во время неожиданной вспышки в середине XIX века звезда стояла на грани превращения в сверхновую. Астрономы называют такие вспышки ложными сверхновыми, потому что они похожи на начальный этап развития сверхновой звезды, но в результате не разрушают звезду.

Астрономы XIX века не имели достаточно мощных телескопов, чтобы увидеть вспышку 1843 года в деталях, однако ее последствия могут быть изучены сегодня. Оказывается, полтора века назад, звезда выбросила огромные облака материи, известные сейчас как туманность Гомункул. Начиная с 1990 года туманность была регулярной мишенью для космического телескопа «Хаббл». Это изображение, полученное с помощью Усовершенствованной Камерой для обзоров, является наиболее подробным из всех. Видно, что пыль и газ были выброшены не равномерно, образовав гантелеобразную форму.

η Киля интересна не только из-за своего прошлого, но и из-за бурных событий, которые ее ждут. Это одна из самых близких к Земле звезд, которая может взорваться как сверхновая в относительно недалеком будущем (хотя по астрономическим масштабам «ближайшим будущим» может быть и миллион лет). Когда это произойдет, вид звезды будет очень впечатляющим!