В системе Сатурна наступает весна, и «Кассини» следит за сменой сезонов на одном из крупнейших спутников Солнечной Системы, Титане. Камеры космического аппарата запечатлели обширные дожди из огромных облачных комплексов, под действием которых поверхность Титана стала темнее. Лучшее объяснение этому — влага, которая затопила оказавшиеся под дождем территории. Правда, в данном случае речь идет не о воде, а о метане. Результаты наблюдений были представлены вчера в журнале Science в статье, которая наряду с вышедшей месяцем ранее статьей в Geophysical Research Letters показывает, что погодные условия в мощной атмосфере Титана меняются вместе со сменой сезонов долгого сатурнианского года.

«Удивительно стать свидетелем такой знакомой активности как мощные дожди, бури и сезонные изменения погодных условий на таком далеком, ледяном спутнике, — сказала Элизабет Тартл (Elizabeth Turtle), научный сотрудник команды «Кассини» из университета Джона Хопкинса и главный автор публикации. — Эти наблюдения помогают нам понять работу Титана как системы, так же как и аналогичные процессы на нашей планете».

В системе Сатурна сейчас аналог нашего апреля. В 2009 году Титан прошел точку весеннего равноденствия, и наблюдения зонда «Кассини» показывают как реагирует атмосфера спутника на изменение продолжительности светового дня. Изменение циркуляции атмосферных масс порождает над экваториальными областями спутника мощные облака.

Облака насыщены метаном, который играет в очень холодной атмосфере Титана ту же роль, что и вода в атмосфере Земли. Со временем облака проливаются дождями, которые наполняют озера жидкими углеводородами. «Кассини» уже фотографировал подобные озера в приполярных областях спутника Сатурна, но последние наблюдения стали надежным свидетельством, что и в экваториальных районах Титана существуют обширные резервуары жидких веществ. Правда, не вполне ясно, постоянные это резервуары или сезонные. Ранее считалось, что на экваторе Титана климат весьма засушлив; эти выводы основывались на обилии территорий, занятых дюнами.

Судя по всему, климат Титана похож на земные тропики. Как известно, в тропических областях Земли, получающих много солнечного света, создается зона восходящих потоков, формирующих облака, которые опоясывают планету. На Титане это верно для экваториальных областей во время смены сезонов. Летом же и зимой, когда осадки выпадают в полярных областях спутника, на экваторе наступает засуха.

По материалам PHYSORG.