В 1990 году, будучи уже за пределами орбиты Нептуна, космический аппарат «Вояджер-1» оглянулся назад, на Землю, чтобы получить ставший знаменитым снимок Pale Blue Dot. Спустя 23 года астрономы сети радиотелескопов VLBA (Very Long Base Array) сделали ответный снимок, на котором изображено радиопятнышко далекого зонда.

Радиоизображение зонда было опубликовано 12 сентября, после того как стало известно, что космический аппарат вышел в межзвездное пространство.

Радиоизображение космического аппарата «Вояджер-1», полученное радиотелескопами сети VLBA. Фото: NRAO/AUI/NSF

Не секрет, что проект «Вояджер», осуществляемый учеными НАСА на протяжении уже 36 лет, — один из самых успешных космических экспериментов в истории человечества. Два аппарата, запущенные в августе-сентябре 1977 года для изучения Юпитера и Сатурна, не только перевыполнили план в рамках планетных исследований (в 1986 и 1989 гг. «Вояджер-2» пролетел также мимо Урана и Нептуна), но до сих пор передают на Землю научную информацию о космической среде. В частности, данные с этих аппаратов позволили астрономам определить так называемую гелиопаузу — границу, где давление солнечного ветра уравновешивается межзвездным магнитным полем.

Гелиопауза отмечает собой границу «пузыря», в котором обитает Земля и другие планеты Солнечной системы. Внутри него «космическая погода» определяется почти целиком Солнцем. Магнитные бури и полярные сияния — типичные ее проявления. Но чем дальше от светила, тем слабее становится поток заряженных частиц солнечного ветра. В конце концов летящие со скоростью 400 км/с корпускулы сталкиваются с космическими лучами, чье движение определяется галактическими магнитными полями.

Астрономы давно ждали момента, когда аппараты пересекут гелиопаузу. Еще летом 2012 года приборы «Вояджера-1» обнаружили резкие колебания в потоке заряженных частиц: количество протонов, идущих от Солнца, уменьшилось почти в 500 раз, в то время как интенсивность космических лучей возросла вдвое.

Тем не менее, тогда по ряду причин астрономы не решились утверждать, что аппарат покинул солнечный «пузырь». Лишь недавно, после тщательного анализа всех данных ученые НАСА все же объявили, что «Вояджер-1» вышел в межзвездное пространство!

Означает ли это, что станция покинула Солнечную систему? Все зависит от того, что мы примем за ее границы. К примеру, ясно, что сила притяжения Солнца действует на гораздо бо́льших расстояниях, чем ныне достигнутые «Вояджерами». Афелий карликовой планеты Седна, открытой 10 лет назад, находится в 7,5 раз дальше от Солнца, чем «Вояджер-1». А некоторые долгопериодические кометы удаляются еще дальше.

Но вернемся к снимку.

Сторона изображения составляет всего лишь около 0,5 секунды дуги. Примерно под таким углом 10-рублевая монета видна с расстояния в 8 км! Излучающий радиоволны космический аппарат имеет слегка вытянутую форму — это следствие взаимного расположения массива радиотелескопов. Интересно, что мощность основного передатчика «Вояджера-1» составляет около 22 Ватт, что сравнимо с мощностью лампочки, горящей в холодильнике. По меркам современной беспроводной связи сигнал космического аппарата невероятно слаб, однако для гигантских радиотелескопов массива VLBA поймать его не составило особого труда: большинство их обычных «клиентов» — галактик и звезд — в радиодиапазоне излучает гораздо слабее «Вояджера».

Добавим, что изображение получено в период с 1 по 21 февраля 2013 года. В то время расстояние до «Вояджера-1» составляло 18,5 миллиардов км.