Млечный Путь — это не только туманная дорожка, видимая на небе вдали от городских огней. Это — название галактики, в которой обитают все звезды, видимые на небе глазом, а также Солнце с планетами и, в конечном итоге, мы сами.

Со стороны наша галактика выглядит как довольно плоская спираль. Но так как Солнце находится внутри этого плоского диска, то Млечный Путь предстает перед нами в виде более или менее узкой дорожки, опоясывающей небо. Там, где полоска Млечного Пути становится ярче и шире (в созвездии Стрельца и примыкающих к нему созвездиях), находится центр Галактики, большое сферическое утолщение из звезд, называемое балджем. Внутри балджа, в самом ядре Млечного Пути находится некий массивный, невидимый в оптике объект, который, однако, активен в радио-, рентгеновском и других диапазонах спектра. Этот объект получил у астрономов название Стрелец А*.

В сентябре 2011 года космический телескоп «Хаббл» получил снимок участка неба, где находится Стрелец А*.

черная дыра в центре Млечного Пути

Ядро Млечного Пути в инфракрасном свете. В центре изображение находится невидимый объект Стрелец А* — мощный источник радиоизлучения. © NASA, ESA/G. Brammer

Фотография буквально переполнена звездами. Объекты близ центра Млечного Пути не видны в оптическом диапазоне из-за массивных облаков межзвездной пыли, лежащих между ними и Землей. Однако на этом снимке, полученном в инфракрасных лучах, проявились многие из звезд, находящихся вблизи центра.

Тем не менее, таинственный космический объект Стрелец А*, который находится в центре этого изображения, по-прежнему остается невидимым. Что он из себя представляет? Наблюдая за вращением звезд вокруг этого объекта, астрономы сумели измерить его массу. Она оказалась огромна — 4,3 миллиона масс Солнца. Между тем, наблюдения на других длинах волн показали, что Стрелец А* очень компактен. Сопоставив эти данные с другими наблюдениями ученые пришли к выводу, что в центре Млечного Пути находится черная дыра.

Инфракрасные наблюдения, с помощью которых можно проникнуть сквозь толстую завесу космической пыли, дают астрономам ценную информацию о самых центральных регионах Галактики. Данное фото — лучшее инфракрасное изображение этого региона, когда-либо полученное «Хабблом».