Шаровые скопления — одни из самых эффектных астрономических объектов. По сути, это гигантские шары из звезд, связанных друг с другом силами взаимного притяжения. В состав шаровых скоплений входит от десятков тысяч до нескольких миллионов звезд.

Еще недавно считалось, что звезды в типичном шаровом скоплении родились более или менее в одно время и потому имеют один возраст — кстати, весьма почтенный, сравнимый с возрастом Галактики. Эта гипотеза родилась из наблюдений. В последнее время, однако, выяснилось, что наиболее массивные шаровые скопления имеют несколько популяций звезд, родившихся в разные эпохи. Из-за наличия звезд меньшего возраста и сами эти скопления могут показаться гораздо более молодыми, чем на самом деле. Формирование нескольких популяций звезд можно было бы объяснить тем, что на заре существования более массивные «шаровики» были способны захватить больше газа и пыли, которые со временем и преобразовались в звезды.

Прекрасной иллюстрацией шарового скопления служит объект IC 4499, замечательное фото которого было недавно опубликовано на сайте космического телескопа «Хаббл».

Малоизученное шаровое скопление IC 4499 в созвездии Райской Птицы. © ESA/Hubble & NASA

Скопление IC 4499 довольно рыхлое; звезды его относительно слабо концентрируются к центру, а масса находится примерно посередине между маломассивными шаровыми скоплениями, демонстрирующими одно поколение звезд и более сложными массивными скоплениями. Наблюдая такие объекты, как IC 4499, астрономы могут изучать влияние массы на популяцию скоплений. В данном случае ученые не обнаружили никаких признаков более молодых звезд, подтверждая тезис о том, что только очень массивные «шаровики» могут состоять из звезд нескольких поколений.

Наблюдения на «Хаббле» также помогли оценить возраст IC 4499. В середине 1990-х гг. появились сообщения о том, что это скопление значительно моложе других шаровых скоплений Галактики (что, собственно и навело астрономов на мысль, а нет ли здесь нескольких популяций звезд). Однако и тут «Хаббл» не оставил места для загадок — возраст скопления оказался вполне типичным для шаровых скоплений, равным 12 миллиардам лет.

Добавим, что IC 4499 — скопление, видимое только в южном полушарии Земли. Оно находится в созвездии Райской Птицы на расстоянии около 55 тысяч световых лет от Земли. Внутри IC 4499 астрономы обнаружили почти 200 переменных звезд типа RR Лиры — это очень много для скоплений такой массы.