Зимним утром, когда по небу проплывают уже весенние созвездия, обратите внимание на Волосы Вероники, небольшое созвездие между Львом и Волопасом. Слабые звезды Волос Вероники не образуют хоть сколько-нибудь отчетливого рисунка, однако в правой его части можно заметить скопление слабых звездочек 5 зв. величины, похожее на латинскую букву V. Это действительно рассеянное звездное скопление, которое весьма эффектно выглядит в бинокль. Состоит оно в общей сложности из нескольких сотен звезд.

Но что удивительно, по окраинам этого скопления мощные телескопы находят скопление неизмеримо большее, состоящее не из звезд, а из галактик. Это грандиозное облако называется скоплением Волос Вероники или скоплением Ко́мы (Coma cluster). Оно расположено на расстоянии 350 миллионов световых лет от Земли, в его состав входит по крайней мере 1000 галактик, сравнимых по размерам и массе с нашей собственной звездной системой.

Получить хорошее изображение галактик, входящих в состав этого скопления, — дело нетривиальное. Далекие галактики выглядят на обычных снимках как туманные немного вытянутые пятнышки света. Требуются значительные экспозиции и чувствительные приемники излучения, чтобы как следует проработать контуры галактик. «Хаббл» в этом смысле незаменимый инструмент.

скопление Комы

Галактики IC 4041 (слева), IC 4042 (в центре) и GP 236 — члены скопления галактик в созвездии Волосы Вероники. © ESA/Hubble & NASA; D. Carter (LJMU)/Nick Rose

На снимке выше доминируют три галактики, формой похожие на тарелки. Это эллиптическая галактика IC 4041 (слева) и линзообразные IC 4042 (в центре) и GP 236 (справа). Каждая галактика состоит из сотен миллиардов звезд, они окружены массивными звездными гало, которые видны как протяженные вуали вокруг плотных ядер галактик. Галактики IC 4042 и GP 236 имеют мощные перемычки — бары, характерные для некоторых типов спиральных галактик. У последних от перемычек отходят спиральные рукава, но в галактиках IC 4042 и GP 236 спирали практически не просматриваются, поэтому многие астрономы относят их к классу линзообразных галактик.

Обратите внимание: на снимке почти не видно звезд. Кроме яркой красноватой звезды справа, почти все источники света на фото — галактики, принадлежащие либо скоплению Волос Вероники, либо находящиеся еще дальше, на расстояниях в миллиарды световых лет от Земли. Самые далекие галактики имеют отчетливо красный цвет, свидетельствующий об огромной скорости, с которой они убегают от нас…

галактика IC 4042

Пятнышки света на этом изображении — звездные «острова» — далекие галактики. Фото: ESA/Hubble & NASA; D. Carter (LJMU)/Nick Rose

Такая картина получается благодаря тому, что рядом со скоплением Волос Вероники находится северный полюс нашей Галактики. Млечный Путь — спиральная галактика, а значит, большинство звезд (в том числе и Солнце) концентрируются в ее плоском диске. Глядя вдоль диска, мы видим на небе дорожку Млечного Пути, а заодно много ярких звезд, скопления и газовые туманности. Это — своеобразный экватор Галактики. Глядя же «поперек» диска, наш взгляд быстро проникает сквозь окружающие Солнце звезды и выходит в Большую вселенную, погружаясь на самое дно мироздания…