Спиральные галактики, к которым принадлежит и наша Галактика, называемая Млечным Путем, состоят обычно из довольно плоского диска и центрального утолщения — балджа. Балджи спиральных галактик имеют сферическую или слегка сплюснутую форму и размеры порядка трети диаметра диска. Состоят они из карликовых звезд типа Солнца, которые, правда, гораздо старше его по возрасту.

Но изредка среди спиральных галактик встречаются системы с необычно маленьким балджем и плотным ярким ядром. К такому типу звездных систем принадлежит галактика NGC 3621 из созвездия Гидры, замечательное фото которой было недавно опубликовано на сайте космического телескопа «Хаббл».

Спиральная галактика NGC 3621 в созвездии Гидры. Фото: ESA/Hubble & NASA/Claude Cornen

Эта роскошная спираль, по сути, вовсе не имеет балджа. С ребра подобная галактика выглядела бы узкой, как игла, полоской света, без малейшего утолщения в центре. К счастью, мы можем созерцать NGC 3261 под довольно большим углом, который раскрывает перед нами ее спирали и пылевые рукава. Вглядимся повнимательнее в снимок: спирали состоят из мириадов крошечных голубых огоньков — словно горсть мелкого песка просыпали на фото!

Неужели перед нами различимы звезды этой далекой галактики?! Действительно, хотя в большинстве своем голубые пятнышки представляют собой скопления молодых горячих звезд спектральных классов O, B и A, среди них различимы и отдельные, наиболее яркие звезды!

детальное фото спирального рукава галактики NGC 3621

Детальное изображение участка галактики NGC 3621. На изображении видны пыль, звездные скопления и даже отдельные звезды. Фото: ESA/Hubble & NASA/Claude Cornen

Астрономы знают светимость подобных очень ярких звезд, а значит, сопоставляя их видимый блеск с абсолютным, способны вычислить расстояние до галактики. Оказалось, что NGC 3621 находится примерно в 20 миллионах световых лет от Земли — в 10 раз дальше, чем Туманность Андромеды!

Зная расстояние до галактики, можно откалибровать так называемую постоянную Хаббла (названную, как и телескоп, в честь американского астронома), а это, в свою очередь, поможет уточнить размеры нашей Вселенной.

Вот почему так важно наблюдать подобные, не очень далекие, галактики не с ребра, а под некоторым углом.