В созвездии Дракона, в 15 миллионах световых годах от Земли находится галактика UGC 8201. Эта звездная система невелика по размерам и имеет клочковатую, аморфную структуру, поэтому астрономы относят ее по типу к карликовым неправильным галактикам. Как и большинство карликовых галактик, UGC 8201 не одинока; она является членом большой группы галактик — группы М81, названной так по названию самой крупной и яркой галактики, спирали из созвездия Большой Медведицы. Группа М81 — одна из ближайших к Местной группе галактик, куда входит наша собственная галактика Млечный Путь и Туманность Андромеды.

Относительная близость UGC 8201 компенсирует ее небольшие размеры и позволяет изучать ее достаточно подробно на таких телескопах, как «Хаббл». На новом изображении UGC 8201, собранном из снимков космического телескопа видно много деталей.

UGC 8201

Карликовая неправильная галактика UGC 8201 в созвездии Дракона. © ESA/Hubble & NASA

Прежде всего, галактика UGC 8201, несмотря на небольшие размеры, довольно ярка. Основной вклад в ее светимость дают горячие и массивные звезды. На фото они прекрасно видны в виде белых и голубоватых крупинок, рассеянных по всему объему галактики. Но, как известно, эволюция массивных звезд идет гораздо быстрее, чем у звезд типа Солнца. Следовательно, их возраст не может быть больше нескольких сот миллионов лет. Этот значит, что в недалеком по космическим меркам прошлом галактика UGC 8201 пережила сильнейшую вспышку звездообразования, в результате которой огромное количество межзвездного газа сконденсировалось в звезды.

Но что явилось катализатором этой вспышки? Почему одновременно во всех уголках галактики межзвездный газ начал уплотняться и рождать звезды? Такая мощная вспышка звездообразования неизбежно нуждается в громадных источниках энергии в качестве триггера. Но, в отличие от больших галактик, карликовые испытывают явный недостаток подобных источников. Решить проблему мог бы сценарий столкновения или даже слияния UGC 8201 с другой галактикой, но в том-то и дело, что UGC 8201 представляет собой относительно изолированную звездную систему и астрономы не находят никаких признаков былой катастрофы (даже спустя сотни миллионов лет их должно было сохраниться более чем предостаточно)!

Загадка галактики UGC 8201 представляет собой важную нерешенную проблему эволюции галактик: как небольшие одиночные галактики могут порождать вспышки звездообразования? Относительная близость UGC 8201 к Земле позволяет изучать галактику и ее звездный состав достаточно подробно, чтобы надеяться на подвижки в решении этой проблемы.

Как бы то ни было, но период интенсивного рождения звезд в UGC 8201 остался позади. Помимо ярких горячих звезд о нем напоминают разве что разбросанные то тут то там газовые туманности, остатки некогда огромных межзвездных облаков. Эти туманности видны на фото как слабые нити и петли голубоватого цвета. На самом деле их цвет, конечно, красный, но на изображении этим цветом раскрашено инфракрасное свечение, в то время как оптически видимый свет раскрашен голубым. Вскоре и эти облака преобразуются в звезды, и процесс рождения новых звезд в UGC 8201 окончательно затухнет.