Прошел почти месяц с момента выхода космического аппарата «Рассвет» (Dawn) на научную орбиту вокруг Цереры. С высоты менее 14000 км и менее открывается потрясающий вид на поверхность карликовой планеты. На майских снимках видно множество подробностей; помимо кратеров разной величины и возраста можно наблюдать тянущиеся на сотни километров борозды, расположенные параллельно друг другу. Эти борозды очень напоминают схожие образования на поверхности Весты, которые наблюдал «Рассвет» двумя годами ранее.

Но главная загадка Цереры — яркие пятна на дне одного из кратеров, впервые сфотографированные камерой «Рассвета» еще на подлете к карликовой планете. Тогда было отмечено два пятна неправильной формы, настолько яркие по сравнению с окружающим ландшафтом, что они были даже несколько засвечены. Ученые сделали несколько предположений относительно их природы, в частности, выдвигалось предположение, что это скопления водяного льда.

яркие пятна на Церере

Поверхность Цереры и яркие пятна на дне одного из ее кратеров. Изображение получено 16 мая 2015 года с высоты 7200 км над поверхностью Цереры. Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA

С высоты научной орбиты два пятна разбились на целую группу пятен. Однако, несмотря на то, что разрешение свежих снимков «Рассвета» составляет 1,3 км на пиксель, природа пятен остается все еще не выясненной.

Интригующая находка, конечно, не останется в стороне от всестороннего изучения. На борту «Рассвета» имеются специальные приборы, предназначенные для исследования состава поверхности Цереры, хорошо зарекомендовавшие себя при изучении Весты. Это спектрометр VIR (Visible and Infrared Mapping Spectrometer), работающий в видимом и инфракрасном диапазонах спектра, а также детектор нейтронов и гамма-квантов GRaND (Gamma Ray and Neutron Detector). Последний инструмент разработан для определения элементного состава поверхности Весты и Цереры. В течение ближайших месяцев на научной орбите будут проведены сотни и тысячи измерений. Думается, что к концу лета загадка ярких пятен будет решена.

анимация Цереры

Анимация Цереры, составленная из снимков, полученных 4 мая 2015 года с высоты 13600 км. Фото: NASA/JPL-Caltech/UCLA/MPS/DLR/IDA