Марсоход-ветеран «Оппортьюнити» продолжает упорно и плодотворно работать на Красной планете, свидетельством чему является открытие минерала, происхождение которого, по всей видимости, обязано жидкой воде.

Минерал (вероятно, гипс) был замечен как светлая прожилка шириной примерно в 1-2 сантиметра. Длина ее составляла всего лишь около полуметра. Минеральная прожилка выдавалась из скальной породы, при этом аналогичные образования были замечены и в прилегающем районе. В ноябре минерал был исследован с помощью микроскопа и рентгеновского спектрометра, а также сфотографирован через различные фильтры панорамной камерой марсохода. Спектрометр обнаружил в минерале большое содержание кальция и серы; элементы находились в количественном отношении, характерном для относительно чистого сульфата кальция.

гипс на марсе

Светлая прожилка сульфата кальция, найденная вблизи кратера Индевор, может стать самым убедительным доказательством существования в прошлом на Марсе жидкой воды. Фото: NASA/JPL - Caltech

Сульфат кальция существует во множестве форм, различающихся количеством связанной воды в молекуле. Для того, чтобы уточнить формулу минерала, ученые обратились к данным панорамной камеры. Как результат, перед исследователями оказался, скорее всего, образец гипса, породы осадочного происхождения!

Надо сказать, что гипс на Марсе уже находили раньше. Орбитальные зонды обнаружили целые поля дюн, состоящие большей частью из наносного гипса, далеко на севере Марса. Долгое время оставалось загадкой, откуда был занесен этот гипс. И вот теперь, похоже, ответ становится яснее.

Ученые уверены, что минерал образовался именно в том месте, где его обнаружил «Оппортьюнити», то есть возле края кратера Индевор. Пусть даже это и другая форма сульфата кальция, но происхождением своим минерал обязан воде, вымывшей кальций из вулканических пород. Соединившись с серой из грунта или вулканического газа, минерал постепенно выпал в осадок (опять-таки, для этого нужна вода!), затем был занесен грунтом, пока через многие тысячелетия ветра не открыли его приборам «Оппортьюнити». Находка марсохода отличается от всего, что марсоход обнаружил за 33 километра пройденного пути и более 7 лет исследований. Об открытии было доложено в среду на конференции Американского Геофизического союза в Сан-Франциско, а также на официальном сайте НАСА.