До встречи автоматической межпланетной станции «Новые горизонты» с Плутоном остается менее полугода. 14 июля 2015 года зонд пройдет на расстоянии около 13 тысяч километров от поверхности карликовой планеты, передав на Землю гигабайты информации о строении Плутона и его спутников. Впервые в истории ученые получат сотни снимков этого далекого небесного тела, точные данные о составе и плотности атмосферы Плутона, измерят его магнитное поле.

Сейчас, спустя полтора месяца после «пробуждения» бортовых систем «Новых горизонтов» от гибернационной спячки, началась ранняя стадия сближения аппарата с Плутоном. Продолжавшаяся несколько недель проверка работы приборов успешно завершилась, и зонд начал исследование карликовой планеты.

Плутон и Новые горизонты

На рисунке изображена автоматическая межпланетная станция «Новые горизонты», пролетающая мимо Плутона и его крупнейшего спутника, Харона. Встреча зонда и карликовой планеты состоится 14 июля 2015 года. Источник: Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute (JHUAPL/SwRI)

Первыми приступили к работе инструменты SWAP (Solar Wind Analyzer for Pluto — измеритель параметров частиц солнечного ветра), PEPSSI (Pluto Energetic Particle Spectrometer Science Investigation — спектрометр энергетических частиц, предназначенный для поиска нейтральных атомов, покидающих атмосферу Плутона) и SDC (Student Dust Counter — счетчик пыли, разработанный студентами). А 25 января начала работу длиннофокусная камера-телескоп LORRI (Long-Range Reconnaissance Imager), которая будет снимать Плутон «на подлете». Пока цель съемки состоит в том, чтобы лучше сориентировать космический аппарат в пространстве. Отслеживая положение Плутона относительно звезд, можно гораздо точнее направить его передающую антенну на Землю, нежели по радиокомандам с нашей планеты.

Собственно, камера LORRI уже делала тестовые снимки Плутона летом 2014 года. Тогда камера получила серию изображений карликовой планеты вместе с крупнейшим спутником Хароном. На 12 снимках, полученных в течение 5 суток, можно проследить за движением Харона по орбите вокруг Плутона.

Харон и Плутон

Анимация, составленная 12 снимков, показывает движение вокруг Плутона его крупнейшего спутника Харона. Снимки сделаны на камере LORRI в период 19-24 июля 2014 года. Источник: NASA/Johns Hopkins University Applied Physics Laboratory/Southwest Research Institute

В ближайшие дни можно ожидать появление новых снимков карликовой планеты и ее крупнейшего спутника. Будут ли на них заметны какие-либо подробности? Вряд ли. Плутон еще слишком далек, чтобы раскрывать свои тайны.

Разумеется, по мере приближения «Новых горизонтов» к планете, разрешение снимков будет улучшаться. В начале мая их качество превысит лучшие снимки Плутона, которые получил космический телескоп «Хаббл». Непосредственно перед сближением к наблюдениям подключится обзорная фотокамера Ralph, которая будет вести съемку в видимом и инфракрасном диапазонах волн.