Тем не менее, из-за низкой светимости ни одна звезда красный карлик не видна на небе невооруженным глазом. Большинство звезд этого типа настолько тусклы, что астрономы до сих пор сталкиваются с серьезными трудностями при изучении их свойств.

Звезда Gliese 581 и ее планеты. Gliese 581 — типичный красный карлик спектрального класса М3V. Рисунок: ESO

Массы большинства красных карликов заключены в пределах от 7,5% до 60% массы Солнца, светимости от 0,01% до 7% светимости Солнца, а температура находится в диапазоне 2000 — 3800 градусов Кельвина.

В отличие от других звезд, красные карлики эволюционируют очень медленно. Вследствие низкой массы и светимости время гравитационного сжатия для этих звезд очень велико. Только по истечении миллиарда лет и более внутри них начинают идти стабильные ядерные реакции, и они «садятся» на главную последовательность.

В настоящее время все красные карлики находятся либо на главной последовательности либо на стадии гравитационного сжатия (фактически, на самой поздней стадии протозвезды). Последние красные карлики принято называть эволюционно молодыми, хотя их истинный возраст может во много раз превышать возраст старых и массивных красных гигантов. Молодые красные карлики, как правило, несколько горячее и ярче аналогичных звезд главной последовательности. Среди них много вспыхивающих звезд типа UV Кита. Вспышки на молодых красных карликах аналогичны вспышкам на Солнце, однако гораздо мощнее и происходят во много раз чаще.

Типичная звезда красный карлик живет на главной последовательности очень долго, и даже в случае самых массивных и ярких представителей этого типа звезд время пребывания на гл. последовательности превышает время жизни Вселенной. В далеком будущем, когда проэволюционируют и погибнут несколько поколений звезд типа Солнца (не говоря уже о более ярких), и Вселенная станет темной, красные карлики будут по-прежнему тускло гореть во мраке космоса, мерно, как свеча.

Ниже приведены суммарные данные о красных карликах спектрального класса М, взятые из работы Л. Кальтнеггер и У. Трауба. В таблице масса и радиус звезд выражены в массах и радиусах Солнца, температура — в градусах Кельвина (аналогичная шкале Цельсия но за 0° Кельвина принимается абсолютный нуль температуры -273°С). Mv — абсолютная звездная величина. Также в таблице приводим болометрическую светимость, т. е. светимость звезды во всех диапазонах спектра, а не только в видимом свете. Светимость выражена в процентах от светимости Солнца.

Характеристики красных карликов

Спектральный типТемпература (К)РадиусМассаMvСветимость %Звезда-прототип
M0V38000,620,609,347,2GJ 278C
M1V36000,490,499,653,5GJ 229A
M2V34000,440,4410,122,3Лаланд 21185
M3V32500,390,3611,151,5GJ 725A
M4V31000,360,2012,130,55Звезда Барнарда
M5V28000,200,1416,00,22GJ 866AB
M6V26000,150,1016,60,09Вольф 359
M7V25000,12~0,0918,80,05Ван Бисбрук 8
M8V24000,11~0,0819,80,03Ван Бисбрук 9
M9V23000,08~0,075~200,015LHS 2924