Древние полагали, что небеса неизменны. Поколения людей сменялись, а извечный рисунок созвездий оставался прежним – от ночи к ночи, от века к веку. Звезды, казалось, бессмертны, и царство их застыло во времени…

Сегодня мы уверены, что и звезды не вечны. Они рождаются, живут и умирают. Их эволюция длится от сотен тысяч лет до многих миллиардов. Чем массивнее звезда, тем быстрее она эволюционирует – конденсируется из разреженной межзвездной материи, выходит на Главную последовательность, когда живет и светит за счет происходящих в его ядре реакций превращения водорода в другие химические элементы, и наконец, превращается в звезду-гигант. Гиганты с эволюционной точки зрения всегда старые звезды. Их общее число среди звезд невелико, так как стадия гиганта коротка, но они очень заметны благодаря большой светимости.

Недавно одна из таких старых звезд оказалась в фокусе внимания «Хаббла». Ее название — R Скульптора. Заглавная латинская R означает, что эта звезда переменного блеска, а Скульптор – название созвездия, в котором она находится.

звезда R Скульптора и ее туманность

Звезда R Скульптора. Фото: ESA/Hubble & NASA

Снимок, сделанный на космическом телескопе, весьма необычен: сама звезда на него не попала, так как была специально скрыта за темной блендой. Сделано это было для того, чтобы ее яркие лучи не помешали проявиться слабой оболочке, которая окружает R Скульптора. В результате большую часть снимка занимает странная спиралевидная туманность с узлами и светящимися нитями.

Оболочка, окружающая R Скульптора, была выброшена звездой под действием мощного ветра, дующего с ее поверхности. Такие явления типичны для очень старых звезд, находящихся на конечных стадиях эволюции. Туманность состоит в основном из углерода и кислорода, а также их соединений. Сейчас она расширяется со скоростью примерно 1,5 км/с, но сила ветра постепенно нарастает со временем, и вещество будет покидать внешние слои звезды все быстрее, пока не образуется расширяющаяся во все стороны планетарная туманность.

Сложная форма туманности обязана, вероятнее всего, существованию у R Скульптора звезды-спутника, который находится так близко к звезде, что не видим в телескопы. Туманности, окружающие двойные и кратные звезды, очень часто имеют необычную морфологию, как это видно на примере некоторых планетарных туманностей.

В заключение скажем, что до звезды R Скульптора 1500 световых лет. Она слишком слаба для наблюдений невооруженным глазом. Однако в любительский телескоп звезда не только прекрасно видна, но и демонстрирует значительные колебания блеска с периодом около года. R Скульптора можно наблюдать южнее 58 гр. северной широты, то есть на большей части России и стран СНГ.