Подавляющее большинство звезд во Вселенной представляют собой гигантские шары раскаленной плазмы, которые находятся в равновесии благодаря балансу сил собственной гравитации и внутреннего давления. Такие звезды (Солнце относится к их числу) очень устойчивы: их размеры и светимость остаются постоянными на протяжении миллионов и миллиардов лет, до тех пор, пока в их недрах не подойдут к концу запасы ядерного «горючего».

На этой стадии эволюции звезды переживают короткий, но весьма насыщенный событиями отрезок. Их температура, размеры и светимость начинают быстро меняться и притом самым драматическим образом. Обычные звезды превращаются в звезды-гиганты, начинают пульсировать, то увеличиваясь, то уменьшаясь в размерах. А особо массивные светила в конце своей жизни имеют склонность к «похудению»: с их поверхности, как правило, дуют столь мощные звездные ветра, что уносят в космическое пространство огромное количество звездного вещества.

Такие массивные, горячие «худеющие» звезды называются звездами Вольфа-Райе (в честь французских астрономов XIX века, открывших этот тип светил). Звезды Вольфа-Райе редки, сегодня в нашей галактике известно около 230 подобных объектов. Одна из них, звезда WR124, попала в фокус внимания космического телескопа «Хаббл».

звезда Вольфа-Райе и окружающая ее туманность

Звезда Вольфа-Райе Hen 2-427 (WR 124), окруженная плотной газопылевой туманностью. Фото: ESA/Hubble & NASA

На этом замечательном фото, сделанном в 1998 году, но заново обработанном, звезда WR124 находится в самом центре. Она окружена красивой и довольно яркой туманностью M1-67. Это космическое облако состоит из вещества, выброшенного с поверхности звезды. Горячий газ собирается в нити и образует красивую и сложную структуру, расширяясь во все стороны от звезды с колоссальной скоростью 150000 км/ч!

Туманность M1-67 по космическим меркам сущий младенец. Ее возраст оценивается в 10 тысяч лет. Как жаль, что стадия звезды Вольфа-Райе по космическим меркам скоротечна! (Достигнув этой фазы, звезды живут не более миллиона лет.) С ее окончанием WR 124, скорее всего, вспыхнет в качестве сверхновой звезды. Красивая туманность вместе с внешней оболочкой звезды будет рассеяна в космическом пространстве.

Но пока мы имеем возможность насладиться прекрасным детальным снимком космического телескопа! Заметим, что объект этот очень далек — он находится на расстоянии 15000 световых лет от нашей планеты. Находится звезда WR 124 в созвездии Стрельца.