Как известно, галактики во Вселенной имеют разный эволюционный статус. «Молодые» галактики отличаются высокой скоростью образования звезд, в них много межзвездных облаков и ярких звезд голубых гигантов. «Старые» галактики по разным причинам почти израсходовали свой строительный материал; их население состоит преимущественно из звезд-долгожителей — желтых и красных карликов.

На примере NGC 5010 мы видели, как может выглядеть стареющая звездная система. Если же мы посмотрим на нашу собственную галактику Млечный Путь, то заметим, что темп рождения звезд в ней все еще довольно высок. Поддерживается он благодаря большим облакам межзвездного газа, расположенным в плоскости Млечного Пути.

В созвездии Лебедя находится целый комплекс подобных облаков; в них мы встречаем группы очень молодых и довольно редких горячих звезд спектральных классов О и B. Такие тесные группы звезд одного и того же типа называются звездными ассоциациями. Недавно НАСА опубликовала великолепное изображение ассоциации звезд Лебедь ОВ2, полученное из снимков в инфракрасном, видимом и рентгеновском диапазонах.

звездная ассоциация Лебедь ОВ2

Звездная ассоциация Лебедь ОВ2 в созвездии Лебедя. Фото: NASA/CXC/SAO/J.Drake et al./Univ. of Hertfordshire/INT/IPHAS/JPL-Caltech

Лебедь ОВ2 содержит около 60 звезд спектрального класса О и тысячи звезд В-типа. Их возраст варьируется от одного до семи миллионов лет. Это массивные и горячие звезды, каждая из которых излучает в десятки и сотни тысяч раз больше света, чем Солнце. Короны этих светил разогреты до миллионов градусов и потому ярко светят в рентгеновском диапазоне. Спутник НАСА «Чандра», предназначенный для исследования космоса как раз в рентгеновских лучах, уловил на этом участке неба более 1700 источников, 1450 из которых принадлежит звездам ассоциации.

Инфракрасные данные получены космическим телескопом «Спитцер». Они выявляют часть настолько молодых звезд, что они все еще окружены газопылевыми коконами и дисками. Также на снимках очень хорошо видна структура межзвездных облаков, в которых погружена ассоциация; в частности, заметно, что их форма во многом обусловлена ударными волнами, родившимися во время вспышек сверхновых звезд.

Масса звездной ассоциации Лебедь ОВ2 оценивается в 30000 масс Солнца. Это, бесспорно, один из самых массивных регионов звездообразования в нашей Галактике. Расстояние до него оценивается в 5000 световых лет.

ассоциация Лебедь ОВ2 - звездное скопление в 5000 световых лет от Земли

Звездная ассоциация Лебедь ОВ2 в рентгеновском свете. Данные космического телескопа Чандра. Фото: NASA/CXC/SAO/J.Drake et al.